Reseña de investigación

¿Cómo cambió el istmo de Panamá al mundo?

El istmo de Panamá dividió dos océanos y conectó dos continentes, poniendo en marcha profundos cambios globales. Las especies terrestres de América del Norte y del Sur se cruzaron en el camino y compitieron entre sí. Nuevas especies marinas evolucionaron en la calidez del Caribe y en el más frío Pacífico oriental, mientras que otras, aisladas en un entorno cambiado, se extinguieron.

¿Qué nos revelan fósiles de 20 millones de años en el oeste de Panamá acerca de la extensión de los arrecifes de coral en el Caribe?

La secuencia de formaciones geológicas a lo largo del archipiélago de Bocas del Toro contiene conjuntos de diversos fósiles marinos, que van desde los 20 millones de años de antigüedad hasta el presente. Los arrecifes de fósiles de coral están prácticamente ausentes en estas faunas hasta hace unos tres millones de años, cuando aparecen de golpe como el componente dominante de todas las subsiguientes formaciones geológicas en la región.

¿El istmo de Panamá se cerró antes de lo que tradicionalmente se cree?

Un istmo es una estrecha franja terrestre que une dos masas de tierra más grandes y separa dos cuerpos de agua. Los sedimentos de fósiles localizados desde Colombia hasta Costa Rica en los últimos 20 millones de años nos permiten estimar la profundidad del agua en la que fueron depositados. Una clara tendencia muestra que mientras más nuevos los sedimentos, menos profundas las aguas en las que fueron depositados. Hace unos 15 millones de años había emergido mucha tierra, llevando a algunos científicos a sugerir que el istmo de Panamá se había formado. Sin embargo, el flujo de genes entre poblaciones de especies marinas en ambos lados del futuro istmo, la demora de la migración masiva de animales terrestres entre los continentes y varias otras líneas de evidencia apuntan que un verdadero istmo no se formó completamente hasta hace tres millones de años.

¿Cómo aparecieron fósiles de aguas profundas del Pacífico en rocas caribeñas de cinco millones de años?

Los foraminíferos son microscópicos animales marinos con concha, que viven en el sedimento en el fondo del océano. Diferentes conjuntos de estos caracterizan distintas profundidades y océanos. Por lo tanto, fue una sorpresa cuando los foraminíferos de aguas profundas, conocidos sólo en el Océano Pacífico hasta entonces, fueron hallados en la formación Chagres —de cinco millones de años de antigüedad— en la costa caribeña de Panamá, junto con muchos peces de aguas azules como el marlin. Nos vimos obligados a concluir que un estrecho marino debía de haber existido en Panamá en ese momento, otra prueba de que el Istmo no estaba cerrado hace 15 millones de años.

Educación

1958 B.Sc. (Honours) Geology, Kings College, London University

1963 Ph.D. Geology, University of Caen, Calvados, France and University of London

Publicaciones destacadas

2016 Odea, A, Lessios, H., Coates, A.G. and 32 others. The Formation of the Isthmus of Panama. Science Advances, v.2, No. 8, August 3.

2013 Coates, A.G. How old is the Isthmus of Panama? Bulletin of Marine Science. 89; 801-813.

2004 Coates, A.G., L.S. Collins, M.P. Aubry, and W.A. Berggren. The geology of the Darien, Panama, and the late Miocene-Pliocene collision of the Panama arc with northwestern South America. Geological Society of America, Bulletin 116 (11): 1327-1344.

2003 Coates, A.G., M.P. Aubry, W.A. Berggren, L.S. Collins, and M. Kunk. Early Neogene history of the Central American arc from Bocas del Toro, Western Panama. Geological Society of America, Bulletin 115 (3):271-287.

2000 McNeill, D.F., A.G. Coates, A.F Budd, and P.F. Borne. Integrated paleontologic and paleomagnetic stratigraphy of the upper Neogene deposits around Limon, Costa Rica: A coastal emergence record of the Central American Isthmus. Geological Society of America, Bulletin 112:963-981.

1996 Collins, A.G., Coates, A.G. Berggren, W.A. Aubry M-P and J. Zhang. The late Miocene Panamanian isthmian strait, Geology, 24;687-690

1993 Jackson, J.B.C., P. Jung, Coates, A.G and L.S. Collins. Diversity and extinction of tropical American mollusks and emergence of the Isthmus of Panama. Science 260: 1624-1626.

1992 Coates, A.G., J.B.C. Jackson, L.S. Collins, T.M. Cronin, H.J. Dowsett, L.M. Bybell, P. Jung, and J.A. Obando. Closure of the Isthmus of Panama: the near-shore marine record of Costa Rica and western Panama. Geological Society of America, Bulletin 104:814-828

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