Avances Científicos

¿Cuánta energía se necesita para cultivar hongos?

August 25, 2014

¿Cuánta energía se necesita para cultivar hongos?

Las hormigas cortadoras de hojas estan muy ocupadas. Las obreras cortan las hojas y se desplazan a lo largo de autopistas que hacen a través de la hojarasca en los bosques tropicales

Las hormigas cortadoras de hojas estan muy ocupadas. Las obreras cortan las hojas y se desplazan a lo largo de autopistas que hacen a través de la hojarasca en los bosques tropicales. Llevan los pedacitos de hojas a grandes ciudades subterráneas donde sus compañeras convierten la materia vegetal en fertilizante para cultivar los hongos. Sus hongos domesticadados alimentan bulliciosas colonias de millones de hormigas.

“Es mucho trabajo cultivar hongos”, comentó Jonathan Shik, becario postdoctoral en la Universidad de Copenhague y antiguo estudiante de post grado en el laboratorio de Mike Kaspari en la Universidad de Oklahoma.

Un reciente estudio publicado en The American Naturalist por Shik y sus colegas muestra transiciones evolutivas cuando las hormigas cortadoras de hojas aprendieron cultivar los hongos en jardines grandes. Los experimentos de respiratometria de Shik condujo al primer análisis de las consecuencias energéticas de esta transición de la caza a la agricultura en las hormigas. El trabajo también sienta las bases para investigaciones que vinculan el metabolismo, la eficiencia agrícola y la salud de la colonia.

Shik cree que el esfuerzo extra que se requiere para cultivar hongos debe traducirse en beneficios nutricionales. Para identificar estos, estudia a un clado de hormigas cultivadoras de hongo llamadas attinos inferiores.

Las hormigas cortadoras de hojas o attinos superiores, surgieron hace unos 12 millones de años. Sus sistemas agrícolas se derivan de los attinos inferiores que adoptaron la agricultura, hace 50 millones de años. Los attinos inferiores tienen colonias mucho más pequeñas y cultivan sus hongos en los cuerpos de insectos y excrementos. “Los attinos inferiores nos pueden enseñar por qué era inicialmente beneficiosa para detener la caza y empezar la agricultura”, comentó Shik.

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