History

James Zetek portrait

James Zetek

La presencia del Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales en Panamá se remonta a 90 años atrás, en la época de la construcción del Canal de Panamá, cuando crecía el interés por estudiar la flora y la fauna del área con el propósito de controlar enfermedades como la fiebre amarilla y la malaria. Una vez iniciada la operación del Canal, los entomólogos y biólogos que habían participado en estos estudios se propusieron establecer una reserva biológica permanente en una isla creada durante la construcción del Canal.

En 1923, la isla de Barro Colorado (BCI, por sus siglas en inglés) se convirtió en una de las primeras reservas biológicas del Nuevo Mundo, y actualmente es el área más intensivamente estudiada en los trópicos. Esta isla de 1,500 hectáreas es el hogar de 1,316 especies documentadas de plantas, 381 especies de pájaros y 102 especies de mamíferos, y dispone de una red de 59 kilómetros de senderos señalizados y protegidos. La Institución Smithsonian fue una de las organizaciones que desde el principio participaron en las investigaciones y administración de BCI.

Dedicada a la realización de estudios a largo plazo en biología tropical, la isla de Barro Colorado se incorporó a la Institución Smithsonian en 1946. En 1966, la organización cambió su nombre al de Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI), y extendió sus investigaciones a otras áreas de los trópicos. También estableció un programa de ciencias marinas con laboratorios en las costas atlántica y pacífica de Panamá. En 1974, esta expansión de sus intereses de investigación recibió el reconocimiento legal del gobierno de la República de Panamá, y posteriormente fue incluida en los Tratados del Canal de Panamá de 1977. En 1985, el gobierno de Panamá otorgó al Instituto la categoría de Misión Internacional para facilitar aún más su labor.

Barro Colorado Island, 1920

Isla de Barro Colorado, 1920

Antes de la expiración de los Tratados del Canal de Panamá en el año 2000, la Autoridad de la Región Interoceánica (ARI) concedió a STRI autorización para continuar con el uso de sus estructuras, áreas e instalaciones actuales durante los próximos 20 años. En junio de 1997, STRI firmó un convenio con el gobierno de Panamá a través del Ministerio de Relaciones Exteriores, mediante el cual se autorizó al Instituto a continuar con sus actividades de investigación y mantener la custodia y el manejo del Monumento Natural de Barro Colorado al extender su estatus de Misión Internacional por 20 años. Existen disposiciones para la renovación de estos acuerdos, haciendo posible de esta manera las metas de investigación a largo plazo de STRI.

Hoy día, se llevan a cabo estudios a largo plazo y exploraciones de historia natural en todo el Istmo, en estaciones terrestres y marinas equipadas con modernos laboratorios y dormitorios. El primer director de la estación de investigación de BCI fue James Zetek (1923-1956). En 1957, Martín H. Moynihan, el director fundador de STRI, contrató a los primeros científicos residentes permanentes y extendió las investigaciones del instituto a otros países. Bajo la dirección de Ira Rubinoff desde 1973, STRI continúa expandiendo su labor en los trópicos, y actualmente realiza investigaciones en todo Latinoamérica, Asia y África.